SOTT FOCUS: l’Inibizione Transmarginale

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Pavlov ha dimostrato che quando l’Inibizione Transmarginale prendeva il sopravvento una condizione simile all’isteria cominciava a manifestatasi. In stati di paura e di eccitazione, gli esseri umani normalmente sensibili accettano le suggestioni più improbabili.

l’Inibizione Transmarginale

L’inibizione transmarginale, o IT, è la risposta di un organismo a stimoli travolgenti. Ironia della sorte, l’acronimo popolare TMI (in inglese) significa troppe informazioni, che può essere un fattore comune di inibizione transmarginale nella cultura odierna.


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Ivan Pavlov ha elencato i dettagli dell’IT nel suo lavoro di condizionamento degli animali attraverso vari stimoli, tra cui il dolore. (Non è vero che tutto il lavoro di Pavlov induceva risposte attraverso il dolore, come spesso viene riportato).

Pavlov ha scoperto che il livello di tolleranza di un organismo a vari stimoli variava in modo significativo a seconda delle differenze fondamentali di temperamento. Egli ha commentato “che la differenza ereditaria più basilare tra le persone era la rapidità con cui si raggiungeva questo punto di spegnimento e che la rapidità di spegnimento ha un tipo di sistema nervoso fondamentalmente diverso”.1 Ciò lo portò a prestare sempre maggiore attenzione alla necessità di classificare i soggetti in base alla loro costituzione ereditaria prima di applicare il condizionamento sperimentale. Non solo i cani rispondevano in modo diverso ai condizionamenti in base al loro temperamento, ma quando un cane crollava sotto stress, la sua terapia dipendeva dal suo tipo costituzionale. Per esempio, Pavlov ha confermato che i sedativi sono stati molto utili per restituire stabilità ai nervi di un cane veniva spezzato, e che un tipo di cane poteva richiedere da 5 a 8 volte più farmaci di quelli richiesti da un altro tipo, anche se il peso corporeo era esattamente lo stesso.


I quattro Temperamenti

Sulla base delle prove empiriche accumulate in trent’anni di ricerca, Pavlov era convinto dell’idea dei quattro temperamenti di base. Egli notò che questi temperamenti si avvicinavano molto a quelli differenziati nell’uomo da Ippocrate. Anche se nei cani di Pavlov apparvero varie combinazioni di modelli temperamentali di base, essi potevano essere distinti come tali invece di creare nuove categorie.

Il primo tipo corrispondeva al tipo “collerico” di Ippocrate, che Pavlov chiamava “forte eccitante”. Il secondo tipo: “sanguigno”, che Pavlov chiamava “vivace”, applicato a cani di temperamento più equilibrato. La normale risposta alle situazioni di stress o di conflitto associata a questi due tipi era un aumento dell’eccitazione e un comportamento più aggressivo, ma è qui che la somiglianza finisce. Il tipo “forte eccitante”, o collerico, diventava così selvaggio da essere completamente fuori controllo rispetto al tipo “sanguigno” che continuava a comportarsi in maniera consapevole e controllata.

Il tipo flemmatico, che Pavlov chiamava “calmo, imperturbabile”, e il malinconico è stato definito “debole inibitore”. In questi due tipi, gli stress imposti e le situazioni di conflitto venivano affrontati con maggiore passività o “inibizione” piuttosto che con l’aggressività. Il tipo “inibitorio debole”, o malinconico, la tendenza costituzionale tendeva a contrastare le ansie e i conflitti attraverso la passività e l’assenza di tensione. Ogni forte stress sperimentale imposto al sistema nervoso di un cane di questo tipo ha fatto sì che il cane subisse uno stato di inibizione cerebrale e di “paralisi da paura”.

Pavlov ha scoperto che gli altri tre tipi, di fronte a uno stress maggiore di quello che potrebbe essere affrontato con i soliti mezzi, alla fine entrerebbero anche loro in uno stato di inibizione cerebrale simile a quello di cui è entrato molto rapidamente il tipo malinconico/debole inibitorio. Egli considerava questo come un meccanismo di protezione normalmente impiegato dal cervello come ultima risorsa quando viene sottoposto ad una pressione che va oltre la resistenza. Il tipo “inibitore debole” rappresentava un’eccezione agli altri tre tipi: questo tipo di cane entrava in uno stato di inibizione cerebrale protettivo più rapidamente e in risposta a stimoli più leggeri. La scoperta importante è stata, naturalmente, che le quattro nature di base hanno risposto in modo diverso a diversi livelli di stress sia prima, durante e dopo gli esperimenti, il dato più importante è che il tipo “inibitore debole” era particolarmente suscettibile.

Per quanto riguarda il tipo inibitorio debole, Pavlov ha osservato che, sebbene il modello temperamentale di base fosse ereditario, ogni cane è stato condizionato fin dalla nascita da varie influenze ambientali che possono produrre modelli di comportamento inibitorio di lunga durata sotto determinati stress. Pertanto, il modello finale di comportamento di un determinato cane dipenderà sia dalla sua costituzione che da specifici modelli di comportamento indotti da precedenti stress ambientali.2

La Risposta Oltre il Confine

Più tardi, quando Pavlov stava applicando sperimentalmente le sue scoperte sui cani alla psicologia umana, ha notato attentamente ciò che accadeva quando il sistema nervoso superiore del cane era teso oltre i limiti della normale risposta, e ha paragonato questi stati a rapporti clinici di vari tipi di disturbi mentali negli esseri umani. Egli trovò che si potevano applicare sollecitazioni più gravi e prolungate a cani del tipo “vivace” o “calmo imperturbabile” senza causare un esaurimento, piuttosto che a quelli del tipo “forte eccitante” e “debole inibitore”.

Pavlov era convinto che questa risposta “oltre il confine“, che ha coniato come “inibizione transmarginale“, fosse un meccanismo di protezione del cervello. Quando si verificava, significava che il cervello non aveva altri mezzi per evitare danni fisici dovuti alla fatica e allo stress nervoso. Scoprì che poteva determinare il grado di inibizione protettiva in qualsiasi cane in qualsiasi momento utilizzando il suo protocollo di riflesso condizionato dalla ghiandola salivaria. Anche se il cane sembrava normale all’esame visivo, la quantità di saliva secreta poteva dirgli cosa stava succedendo nel cervello del cane, cioè se la risposta inibitoria fosse iniziata, e a quale stadio si fosse sviluppata.


Il Diluvio e il Lavaggio del Cervello

A quanto pare, un evento accidentale ha portato ad alcuni degli esperimenti più avanzati di Pavlov nell’induzione dell’Inibizione Transmarginale. Nel 1924, ci fu un’alluvione a Leningrado. Pavlov aveva condizionato un intero gruppo di cani prima di questa inondazione, durante la quale rimasero intrappolati nelle loro gabbie mentre l’acqua saliva costantemente in laboratorio. I cani nuotavano nel terrore, lottando per tenere la testa sopra l’acqua quando, all’ultimo momento possibile, un assistente di laboratorio è arrivato e li ha tirati fuori dalle gabbie mettendoli al sicuro.

Questo evento è stato evidentemente terrificante all’estremo per i cani. Alcuni di loro sono passati da uno stato di eccitazione acuta a una grave inibizione trasmarginale protettiva. Quando Pavlov ha testato alcuni di loro poco dopo, ha scoperto che i riflessi condizionati impiantati di recente erano tutti scomparsi. Altri cani che avevano affrontato il tormento non ne sono stati colpiti. Pavlov si rese conto che per quei cani il cui condizionamento era stato spazzato via dal terrore, c’era un ulteriore grado di attività inibitoria che era in grado di cancellare lo stato mentale. La maggior parte dei cani che avevano raggiunto questa fase di “lavaggio del cervello” potevano più tardi avere i loro vecchi comportamenti ristabiliti, ma ci vollero mesi di paziente lavoro. Erano, in effetti, “neonati”. Se Pavlov lasciava entrare un filo d’acqua sotto la porta del laboratorio, tutti i cani erano particolarmente sensibili e sconvolti dalla vista, ma soprattutto i cani che avevano subito il “lavaggio del cervello” a causa dell’inondazione.

Anche se alcuni di questi cani avevano resistito ad un crollo totale, Pavlov era convinto che le sollecitazioni appropriate “correttamente applicate” avrebbero potuto causare un crollo in ognuno di loro. Alla fine della sua vita, Pavlov disse a un fisiologo americano che le osservazioni fatte in questa occasione lo avevano convinto che ogni cane aveva il suo “limite di sopportazione”.3

Quattro Tipi Principali di Stress

Tra i risultati più importanti di Pavlov è stato quello che può accadere al comportamento condizionato quando il cervello di un cane è spinto al limite “oltre in confine” dallo stress e dal conflitto al di là della sua abituale capacità di risposta. Egli è stato in grado di provocare quella che ha definito una “interruzione dell’attività nervosa superiore” utilizzando quattro tipi principali di stress imposti.

1) Il primo tipo di stress era semplicemente un aumento dell’intensità del segnale a cui il cane veniva inizialmente condizionato. Se questo veniva gradualmente aumentato, ad un certo punto, quando il segnale era troppo forte per il suo sistema, il cane cominciava a crollare.

2) Il secondo modo per raggiungere l’evento oltre confine era quello di aumentare il tempo che intercorreva tra il dare il segnale e l’arrivo del cibo. Se un cane veniva condizionato a ricevere il cibo cinque secondi dopo il segnale di avvertimento, e questo periodo veniva poi prolungato, i segni di irrequietezza e di comportamento anomalo sarebbero diventati evidenti nei cani meno stabili. Pavlov scoprì che il cervello del cane si rivoltava contro qualsiasi periodo di attesa anormalmente lungo mentre era sotto stress. Il collasso si verificava quando il cane doveva esercitare un’inibizione molto forte o molto prolungata. (Anche gli esseri umani trovano debilitante l’attesa prolungata sotto stress: peggiore dell’evento che produce l’ansia).

3) Il terzo modo per indurre un’inibizione era quello di confondere i cani con le anomalie del segnale di condizionamento. Se si davano segnali positivi e negativi uno dopo l’altro (sì, no, sì, no, ecc.), il cane affamato diventava incerto su cosa sarebbe successo dopo e questo perturbava la normale stabilità nervosa. Questo vale anche per gli esseri umani.

4) Il quarto modo per indurre un esaurimento del cane era quello di destabilizzare in qualche modo la condizione fisica del cane, sia sottoponendolo a lunghi periodi di lavoro, sia inducendo disturbi gastrointestinali, febbre, disturbi dell’equilibrio ghiandolare, interventi chirurgici, ecc.

Se, in ogni caso, i primi tre metodi non riuscivano a causare un crollo in un determinato cane, lo si poteva ottenere utilizzando gli stessi metodi di prima, ma solo dopo aver avviato il quarto protocollo: la destabilizzazione fisica. Pavlov ha anche scoperto che, dopo la destabilizzazione fisica, un crollo poteva verificarsi anche in cani con un temperamento stabile e che ogni nuovo modello di comportamento che si verificava in seguito poteva diventare un elemento fisso della personalità del cane anche molto tempo dopo il recupero dall’esperienza debilitante.

Nel cane di tipo inibitorio debole, i nuovi modelli nevrotici impiantati in tali condizioni potrebbero essere facilmente rimossi facilmente con dosi superiori di sedativi. Ma nei tipi calmi e vivaci – che spesso avevano bisogno di essere castrati chirurgicamente per debilitarli fisicamente a sufficienza da causare un collasso psichico – Pavlov ha scoperto che il modello appena impiantato era spesso quasi impossibile da sradicare dopo che il cane aveva recuperato la sua salute. Pavlov pensava che ciò fosse dovuto alla naturale durezza del sistema nervoso di questo tipo di cani. I nuovi comportamenti erano difficili da impiantare senza una debilitazione temporaneamente indotta e successivamente sembravano essere una parte forte della “natura testarda” del cane come il vecchio modello.

Come osservato da Pavlov, la tolleranza della stimolazione varia molto da un individuo all’altro. Le persone molto sensibili possono essere sovrastimolate dai volumi forti in un cinema o dalla confusione di fondo di una grande riunione sociale. Altri individui troveranno quelle stesse stimolazioni come livelli di stimolazione ideali, o addirittura sottostimolanti.

Le Tre Fasi dell’IT

Pavlov ha stabilito che la capacità di un cane di resistere a un forte stress non dipende solo dal suo tipo, ma anche dalla sua condizione fisica. Una volta raggiunto il limite estremo e indotta l’inibizione cerebrale, cominciarono ad accadere cose molto strane nel cervello del cane. Questi cambiamenti potevano essere misurati con una certa precisione (dalla quantità di saliva secreta) e, a differenza degli esseri umani, non erano alterati da distorsioni soggettive. In altre parole, non c’era alcun dubbio che il cane cercasse di spiegare o razionalizzare il suo strano comportamento come fanno gli esseri umani. Pavlov ha descritto tre stadi distinti e progressivi dell’inibizione “oltre confine”.

1) La fase equivalente dell’attività cerebrale corticale. In questa fase, tutti gli stimoli, di qualsiasi forza, hanno prodotto solo la stessa quantità di saliva. Nell’essere umano, un fenomeno simile si osserva quando una persona normale si trova in uno stato di estrema stanchezza; essi riferiscono che c’è pochissima differenza tra le loro reazioni emotive a esperienze banali o importanti. Possono dire: “Sono troppo stanco per preoccuparmi”.

2) La fase paradossale. Quando si applica uno stress ancora più forte (e questo può essere dolore o qualsiasi altro stress mentale, fisico o emotivo), la fase equivalente passa alla fase paradossale. In questo stato, gli stimoli deboli possono produrre una reazione più forte rispetto a quelli forti. La ragione di ciò è che gli stimoli forti non fanno altro che aumentare lo stato di inibizione protettiva, mentre gli stimoli deboli possono comunque produrre risposte positive. Quando un essere umano si trova in questa fase, il suo comportamento può invertirsi in un modo che sembra totalmente irrazionale per un osservatore esterno.

3) La fase ultra paradossale. La terza fase è quella in cui le risposte condizionate positive si invertono improvvisamente in risposte negative e quelle negative in positive. Il cane (o la persona) può improvvisamente scoprire che gli piace ciò che prima detestava e detestava ciò che prima amava. In questa fase, la risposta dell’organismo si oppone a tutti i suoi precedenti condizionamenti.

Un’ulteriore ricerca su queste fasi è stata fatta da William Sargant nel suo lavoro sui militari traumatizzati.

La Rilevanza per la Psicologia Umana

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Le persone sono molto simili ai cani di Pavlov…

Quest’ultima scoperta ha una grande importanza per la comprensione di simili cambiamenti nel comportamento degli esseri umani. Verso la fine di un lungo periodo di un certo tipo di debilitazione, si sa che le persone di carattere molto forte cambiano radicalmente le loro convinzioni e/o opinioni. Quando si riprendono, si sa che rimangono fedeli alle loro nuove convinzioni per il resto della loro vita. Ci sono molti casi di persone che hanno sperimentato vari tipi di conversione – religiosa, politica, ecc. – durante i periodi di guerra, in prigione o dopo aver avuto qualche esperienza terrificante e prolungata come il naufragio di una nave, l’incidente aereo, ecc.

Gran parte del comportamento umano è il risultato di modelli condizionati di risposte che cominciano a formarsi durante l’infanzia. Questi modelli di risposta alla realtà possono persistere quasi immutati, ma in generale, l’essere umano adulto sano ha imparato ad adattare i propri programmi ai cambiamenti del proprio ambiente. Altre risposte umane sono dovute allo studio e all’apprendimento; guidare un’auto, per esempio. All’inizio, imparare a guidare e a comportarsi nel traffico richiede molta attenzione. In seguito, diventa più automatico e il guidatore può navigare nel traffico della città mentre parla, mangia o svolge una serie di altre attività. La “guida” è diventata un programma automatico. Ma se il conducente si sposta poi nel paese dove c’è poco traffico, è in grado di adattarsi al cambiamento delle condizioni e lo fa automaticamente.

Così è che al cervello di un organismo è richiesto di costruire strutture sempre più elaborate di risposte condizionate sia positive che negative – modelli di comportamento – alle mutevoli condizioni dell’ambiente. Pavlov ha dimostrato che il sistema nervoso di un cane può sviluppare automaticamente straordinari poteri di discriminazione. Un cane potrebbe essere fatto salivare in reazione a una frequenza di 500 vibrazioni al minuto, non 490 o 510.

Le risposte negative condizionate, come la rabbia o le reazioni di “lotta o fuga” sono generalmente controllate nelle società civili, anche se occasionalmente è necessario attivarle in risposta ai cambiamenti dell’ambiente, come la minaccia o un’emergenza di vita o di morte.

Anche gli atteggiamenti emotivi e i modelli di risposta sono condizionati nell’essere umano, anche se la maggior parte delle persone non ama ammetterlo. Impariamo da bambini a provare attrazione o repulsione per certe cose, persone, eventi e così via. Parole come “cattolico” o “comunista” possono evocare reazioni emotive istantanee che non hanno alcuna relazione con fatti o dati, ma sono semplicemente atteggiamenti programmati acquisiti attraverso il condizionamento all’interno della famiglia e della società.

L’uso nel Controllo della Mente

Il lavoro di Ivan Pavlov è stato trovato dal regime totalitario sovietico molto utile nel perseguire la sua politica di indottrinamento. A riprova di questo fatto, si osserva che nel luglio del 1950, in Russia, fu emanata una direttiva medica per un riorientamento di tutta la medicina sovietica lungo le linee pavloviane.4 La ragione di questa direttiva è apparentemente dovuta ai risultati più impressionanti che sono stati ottenuti applicando i principi pavloviani.

Il lavoro di Pavlov sembra aver fortemente influenzato le tecniche usate in Russia e in Cina per “suscitare confessioni”, per il lavaggio del cervello e per indurre conversioni politiche. Questa ricerca è stata, a quanto pare, portata avanti negli Stati Uniti dai servizi segreti che hanno un interesse personale a “demistificare” ed emarginare tali informazioni. La maggior parte dei risultati di Pavlov applicabili al Controllo Mentale sono riportati in una serie di conferenze successive di Pavlov tradotte da Horsley Gantt, pubblicate in Gran Bretagna e negli Stati Uniti nel 1941 con il titolo “Riflessi condizionati e Psichiatria“.5 Il libro del professor Y. P. Frolov su questi esperimenti, Pavlov e la sua scuola6 è stato tradotto anche in inglese. I libri successivi hanno fatto poco o nessun riferimento alla maggior parte delle importanti scoperte di Pavlov lungo la linea del Controllo Mentale. Joseph Wortis, M.D., nel suo studio “Soviet Psychiatry“, pubblicato negli Stati Uniti nel 1950 7, ha sottolineato l’importanza degli esperimenti di Pavlov in psichiatria, ma ha fornito pochissimi dettagli sull’ultima fase di questo lavoro che riguardava il Controllo Mentale. Altri libri contengono molti dettagli dei primi lavori sperimentali di Pavlov, ma poco o niente del suo lavoro successivo relativo al Controllo Mentale e al lavaggio del cervello.

Pavlov ha dimostrato che quando l’Inibizione Transmarginale ha cominciato a prendere il controllo di un cane, si è manifestata una condizione simile all’isteria in un essere umano. Le applicazioni di queste scoperte alla psicologia umana suggeriscono che, affinché una “conversione” sia efficace, è necessario lavorare sulle emozioni del soggetto fino a quando non raggiunge una condizione anormale di paura, rabbia o esaltazione. Se tale stato viene mantenuto o intensificato con uno qualsiasi dei vari mezzi, il risultato è l’isteria. In uno stato di isteria, un essere umano è anormalmente suggestionabile e le influenze nell’ambiente possono causare la sostituzione di un insieme di modelli di comportamento con un altro senza bisogno di indottrinamento persuasivo. In stati di paura e di eccitazione, normalmente gli esseri umani sensibili accettano i suggerimenti più improbabili.

Implicazioni Sociali

Il modo in cui l’IT opera sull’individuo è piuttosto chiaro; ciò che è meno chiaro è come l’isteria influisca sui gruppi più grandi anche passando alla macro-scala. Tuttavia, gli osservatori scientifici della società americana dopo l’11 settembre 2001, spesso sottolineano che gli eventi di quel giorno sono stati un classico esempio di inibizione transmarginale di massa in modo da condizionare le masse di persone ad accettare la distruzione del governo democratico degli Stati Uniti.

Riferimenti

Frolov, Y.P. (1938). Pavlov and His School. Trans. by C.P. Dutt. Kegan Paul, Trench, Trubner, London.

Babkin, B.P. (1951) Pavlov. A Biography. Gollancz, London.

Asratyan, E.A. (1953) I.P. Pavlov: His Life and Work (English translation) Foreign Languages Publishing House, Moscow.

Boakes, R. A. (1984). From Darwin to behaviourism. Cambridge: Cambridge University Press.

Firkin, B. G.; & Whitworth, J. A. (1987). Dictionary of Medical Eponyms. Parthenon Publishing. ISBN 1-85070-333-7

Pavlov, I. P. (1927). Conditioned Reflexes: An Investigation of the Physiological Activity of the Cerebral Cortex (translated by G. V. Anrep). London: Oxford University Press.

Todes, D. P. (1997). “Pavlov’s Physiological Factory,” Isis. Vol. 88. The History of Science Society, p. 205-246.

Ulteriore lettura

Battle for the Mind by William Sargant

Brainwashing: Lecture Notes: Physiological Perspective

The Battle For Your Mind

PBS article

Nobel Prize website biography of I. P. Pavlov

Institute of Experimental Medicine article on Pavlov

Link to full text of Pavlov’s lectures

The Highly Sensitive Person or the HSP